二重惑星ともいえる冥王星とカロン

category: 第四章 宇宙  

冥王星:米探査機が到達…48億キロ、9年半かけ (7月14日 毎日新聞のニュース・情報サイト) 

冥王星3 米航空宇宙局(NASA)は14日、無人探査機「ニュー
 ホライズンズ」が打ち上げから9年半の旅を経て、日本
 時間の同日午後8時49分ごろ、冥王星上空に到達した
 と発表した。探査機が冥王星へ接近するのは史上初。
 接近観測にも挑み、冥王星を通過後はさらに遠くにある
 太陽系の小天体観測へ向かう。
 探査機は現在、地球から約48億キロ離れており、探査
 機の現状を確認する通信には片道約4時間半かかるが、
 探査機は秒速約14キロのスピードで冥王星から約1万
 3000キロに近づいたとみられる。NASAのアラン・
 スターン主任研究員は「私たちは太陽系(の主な天体)
冥王星1 の初探査を達成した。米国が偉業を成し遂げたことを
 誇りに思う」と喜びを語った。
 探査機は、2006年1月に打ち上げられた。冥王星
 上空から地表や大気の組成などを観測する計画で、
 最接近時の観測が成功したかどうかや詳しいデータは、
 15日に公表される見通し。観測データ全てが地球に
 届くまで16カ月かかるという。
 探査機が撮影した画像などから、冥王星のクレーター
 と見られる地形や表面の模様が確認された。NASAは
 14日、冥王星から76万6000キロの場所から13日に
 撮影したハート形の明るい模様が確認できる画像を公開。
 同じ模様は7日も撮影されたが、輪郭や地形がくっきり
 してきた。国立天文台の渡部潤一副台長は
冥王星2 「惑星は小さな天体が合体してできたと考えられており、
 惑星を鶏に例えるならば、小惑星が卵で、冥王星などの
 準惑星はヒヨコ。鶏と卵は調べられてきたが、ヒヨコ
 段階は分かっていなかった。冥王星を調べれば惑星
 の成長途中を知ることができる。我々の予想が
 つかない結果が出てくるのではないか」と話す。
(図・写真はすべてNASA)
1930年、冥王星を発見したのはアメリカの天文学者クライド・トンボー。
今回の冥王星探査はアメリカの実力を世界に示すものともいえますが、
人類の探査船がカイパーベルト天体に到達したことは、
アメリカ一国中心の時代とは異なる、次の新しい時代の幕開けを
意味するものになるかもしれません。カイパーベルトには
3万5000個以上の天体が存在していると言われています。
冥王星の特徴のひとつが冥王星にとって大きすぎる衛星(カロン)の存在。
NASAは、冥王星の直径を2370km、衛星カロンの直径を1208kmと発表。
二重惑星ともいえる冥王星とカロンですが、瓜二つの星ではありません
(今や、冥王星は惑星ではないので、二重準惑星?)。
詳細なデータは今後、時間をかけてニューホライズンズから地球に
送られてくるとのことですが、ひょっとしたら、カロンが生物のいるかも
しれない星の仲間入りを果たすかもしれません。


NASA: 冥王星の衛星表面に見られるクラックの存在は地底湖の存在を示唆している
(2014年6月13日 Science Newsline > Space & Planetary)
冥王星の衛星「カロン」の表面にクラックが生じている場合には、カロンの内部は熱を持っており、液体の水に
よる地底湖を有している可能性があることがあることがNASAが助成した新しい研究成果から判明した。冥王星は
太陽からもっとも離れた位置にある太陽系の惑星であり、冥王星は地球と太陽の距離の29倍の軌道を回っている。
その表面温度は華氏マイナス280度(摂氏マイナス229度)にも及んでおり、液体状の水が存在するには寒すぎる
環境となる。冥王星の惑星もまた、同じような温度環境を持っていることが判っている。
冥王星の惑星は地球からの観測には適さない程、小さすぎる存在となるが、NASAのNew Horizons 観測衛星は
2015年7月にこれまでに得られたものとしてはもっとも詳細な冥王星とカロンの最初の観測映像を送り返してくる
予定となっている。「我々のモデルはカロンの表面のパターンから、その表面の氷の厚さや内部の構造を、また
衛星がどのようにして誕生したのかを予測することができる」とNASA's Goddard Space Flight CenterのAlyssa
Rhodenは述べる。「New Horizonsから得られたカロンの実際の観測結果とモデルによる予想結果を比較する
ことにより、カロンはその高い軌道離心率(eccentricity)によってその表面にはかつて海洋があったかを知ること
ができるだろう」と述べている。そして、彼のグループはこのモデルを使ったカロンの解析結果を学術専門誌
「Icarus」を通じて発表した。惑星の衛星に海洋がある例としては、これまでのところ、巨大なガス惑星の衛星と
なる、木星のエウロパと土星のエンケラドスの2つで確認されている。

生物がいるかもしれない星「生物がいる可能性が高い
 太陽系内の星」トップ5


 太陽系内で、地球外生命体が
 存在するとしたらどの星だろう。
 可能性が高いと見られている
 1つの惑星と4つの衛星を紹介。
(2009年1月20日 WIRED.jp








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Author:舞尾 空
・性別:男
・年齢:46歳
・職業:サラリーマン
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