火星の窒素化合物

category: 第四章 宇宙  

火星に生命存在の痕跡?窒素化合物を発見
火星探査車「キュリオシティ」の調査結果
(4月7日 東洋経済ONLINE)

火星探査

生身の人間こそ行っていないものの、火星上では人間が送り込んだ探査車が日常的にさまざまな調査を
遂行している。ただ動きまわって映像を撮るだけではない。物質の分析すら、その場でやってしまうのだ。
そんな火星探査車『キュリオシティ』があらたな調査結果を報告してきた。NASAのウェブサイトによれば、
窒素化合物『硝酸塩(N03)』を発見したというのだ。これはなにを意味するのか。
地球上には、大気中の窒素ガスを窒素固定させることができる微生物がいて、生物の新陳代謝に必要な
役割を担ってくれている。一方で、落雷のような自然現象によっても、少量の窒素固定は起こる。
今回火星上で見つかった硝酸塩(N03)というのは、まさにその窒素固定によってできる物質で、
さまざまなほかの原子や分子を結合する性質を持っている。
この硝酸塩が生物の活動によって作られたものであるという証拠はない。現在の火星は、われわれが
知っているような生物の存在に適した環境ではない。NASAの研究チームは、大昔の火星において、
隕石の落下や落雷などの生物によらない現象によってできた硝酸塩だと考えている。
かつて生物が存在しやすい環境だった火星
しかし、干上がった川底のような地形や、水が液体として存在していたことを示す鉱物の発見など、
大昔の火星は現在よりも生物が存在しやすい環境だったことがわかってきている。さらにキュリオシティは、
火星の『ゲール・クレーター(キュリオシティが活動している場所)』において、数十億年前に
液体の水や有機物など、生物に必要なほかの要素が存在したことも発見している。
「生物によく使われる形態で窒素が発見されたということは、大昔の『ゲール・クレーター』は生物が
存在しやすい環境だったという説をより補強してくれるものです」とNASAゴダード宇宙飛行センターの
研究者Jennifer Stern氏はいう。
かつての火星に生命が存在したのかどうかはもちろん興味をひく話題だ。一方、生命誕生のプロセスは
地球上においてもまだ解明されていない。火星上で生命の痕跡が見つかれば、地球においても、
どのようにして生命が誕生したのかを推測する大きな手がかりになる。
われわれはいずれ火星を通して生命誕生の仕組みを知ることになるのかもしれない。

窒素循環
1.023world - ヤドカリパークとマリンアクアリウム - > ワラワランド > バクテリアの役割

 地球だってよく分かっていないのですが、火星の誕生直後の
 様子を考えてみました。火星が誕生した46億年前頃の原始
 大気はヘリウムと水素からなり、高温高圧だった。しかし、
 これらの軽い成分は、原始太陽の強力な太陽風によって
 ほとんどが吹き飛ばされてしまった。
 地表の温度が低下したことで地殻ができ、多くの火山が大噴火。
 二酸化炭素とアンモニアが大量に放出された。アンモニアは
 分解され、より安定な二酸化炭素が大気の大半を占めた。
高濃度の二酸化炭素の温室効果により、火星は現在より温暖であった。
また、彗星からもたらされた水により、地表には海ができていった。
火山から放出されたアンモニアの一部は海に溶解した。
地球上の植物の多くは硝酸イオンを栄養にしていますが、アンモニアは
利用できません(植物にとってむしろ毒、イネは例外)。
土壌微生物の硝化菌によって、アンモニアは硝酸に変化します。そして、
やっと植物は窒素を吸収できるようになるのです。火星にある硝酸(塩)が、
生物によるものである証拠はないようですが・・・


火星人 かつて、火星の地表に液体の水があったの
 なら、植物がいたのかもしれません。
 植物の光合成には二酸化炭素が必要ですが、
 火星の大気のほとんどは二酸化炭素とは
 いうもののとても希薄です。
 しかし、現在の地球と火星の二酸化炭素の
 分圧を計算すると・・・
(分圧:混合気体の成分気体が
  単独で全体積を占めると仮定したときの圧力)
 現在の地球 101300Pa×0.04/100=40.52Pa
 現在の火星 750Pa×95.32/100=714.9Pa
 現在の火星の大気でも、植物にとっては十分な
二酸化炭素の量といえるでしょう。逆に言えば、地球上の植物ってすごいんです。
前にも書いたように、火星には生物がいる(いた)かもしれないとはいえ、
このような火星人がいたと想像するのは・・・


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龍女「みなみ」からあなたへの
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舞尾 空

Author:舞尾 空
・性別:男
・年齢:46歳
・職業:サラリーマン
・血液型:O型

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